El tenis se reanuda provisionalmente con algunas exhibiciones

El jueves por la tarde en Minsk, los atletas internacionales de élite volvieron a la competición. Dos belarusas comenzaron el tenis cuando la número 11 del mundo, Aryna Sabalenka, y la número 50, Aliaksandra Sasnovich, entraron a la cancha. Incluso en Belarús, donde el país ha continuado sin cesar con la misma parte del mundo que se ha detenido, la escena subrayó la nueva normalidad.

La pareja se humilló al recoger sus propias pelotas y su escenario era una pequeña cancha dura cubierta, alineada con un juez de línea por cada lado y un puñado de espectadores. Después de que Sabalenka sellara la victoria, a los dos amigos no se les permitió abrazarse. Golpearon la raqueta del otro y Sabalenka les dio un beso. Se rieron.

El tenis ha regresado, pero con una captura. Como un deporte inherentemente socialmente distante, es uno de los primeros en regresar de alguna forma. Como un circuito profesional globalizado en expansión en el tiempo de las prohibiciones de viaje y las cuarentenas obligatorias, es también uno de los deportes profesionales en riesgo de no volver en absoluto en 2020.

Como para subrayar la desconexión del viernes, al reanudarse más partidos de tenis, el gobierno canadiense anunció la cancelación de la mayoría de los eventos deportivos hasta el 31 de agosto, lo que probablemente llevará a la desaparición de la Copa Roger de este año en Toronto. La gira está programada para volver el 13 de julio antes de que la cancha dura de EE.UU. se balancee, pero el futuro todavía está en duda.

En ausencia de la gira profesional, el tenis ha sido dividido por las fronteras, ya que cada día que pasa surgen nuevas exhibiciones nacionales. Este mes, la Serie de Exhibición de Puntos de Tenis en Alemania se adjudicó la victoria sobre las restricciones del coronavirus. Este fin de semana, la cadena estadounidense Tennis Channel emitió la UTR Pro Match Series, una exhibición entre cuatro jugadores que se llevó a cabo sin gente de línea, en un desolado terreno privado en West Palm Beach, Florida. El único espectador: una vaca comiendo hierba cerca.

Algunos de estos eventos se han erigido por necesidad, permitiendo a los jugadores competir y mantener su nivel mientras ganan unos pocos dólares – Dominic Thiem volverá inminentemente a la acción en Austria y también se están formulando competiciones nacionales en Australia, Alemania, Gran Bretaña y España.

Otras iniciativas privadas, como el Ultimate Tennis Showdown, ideado por Patrick Mouratoglou, parecen tener el dinero como objetivo principal. Hay una cuestión clara: algunas federaciones nacionales no disponen de las finanzas ni de la reserva de talentos necesarios para igualar las iniciativas de las naciones europeas más ricas y sus jugadores están en otra desventaja.

Aunque es necesario, sigue siendo un problema ver al tenis dividido por las fronteras debido a lo antitético que es para algunos aspectos del deporte. La ubicación del brote de coronavirus por sí sola subraya cómo el tenis toca tantas partes del globo. Mientras muchos de los ojos del mundo se centraron en Wuhan por primera vez, la exportación más notable es la bicampeona del slam Li Na y su evento internacional anual más significativo es el evento Premier 5 WTA, que se celebra desde 2014.

El tenis nació como un deporte localizado con torneos como el Abierto de Francia y el Abierto de Australia creados como eventos nacionales, pero en las últimas décadas ha ampliado su alcance. Aunque los aficionados suelen identificar a sus favoritos basándose en los estilos de juego y las personalidades que les gustan, en lugar de basarse únicamente en quiénes son los más cercanos, los jugadores compiten en cualquier lugar del mundo que les resulte más ventajoso y juegan para sí mismos.

Asimismo, parte de la experiencia profesional es interactuar con diferentes culturas. Hoy en día, la mayoría de los 100 mejores jugadores pueden expresar con fluidez sus pensamientos y emociones en inglés e interactuar libremente con diferentes nacionalidades. En 1968, el primer Wimbledon de la era abierta, 47 de 64 parejas de dobles masculinos eran de la misma nacionalidad. Veinticinco parejas de compatriotas jugaron en el evento en el Abierto de Australia este año.

La naturaleza del deporte también significa que muchos jugadores son multinacionales de corazón; se criaron en un país, nacieron en otro y construyen sus juegos en otro lugar. La número uno británica, Johanna Konta, nació como australiana en Sydney de padres húngaros, se formó en Barcelona a los 14 años antes de trasladarse a Eastbourne y convertirse en ciudadana británica. La cara de las próximas Olimpiadas es la haitiano-japonesa Naomi Osaka, que nació en Osaka, creció en Nueva York y está harta de que la gente le pregunte por su origen étnico. Incluso aquellos que simplemente se trasladan al extranjero a una edad temprana todavía reconocen cómo su identidad se ve afectada. La rusa Svetlana Kuznetsova, que se mudó a Barcelona a los 13 años, dijo: “El caso es que he descubierto que no puedo trabajar con gente que habla ruso, porque hablo el tenis español en mi cabeza. No entiendo el lenguaje de los entrenadores rusos, es diferente”.

Mientras el tenis mira hacia adentro y las naciones cuidan de los suyos, esos aspectos del deporte estarán presentes por un tiempo. En un momento en el que la cooperación internacional ha tartamudeado, se siente necesario tomar nota de ellos y asegurar que el tenis llegue a más gente cuando se reanude.