Inglaterra contra Australia, quinta prueba de las cenizas

Estaba limpiando unos viejos papeles hace un tiempo cuando se me cayó un pequeño papelito rosa. Incluso después de 50 años supe instantáneamente lo que era porque había estado pegado a la pared de mi dormitorio cuando era adolescente: de hecho, las viejas sombras marrones de la cinta todavía estaban allí. Era el boleto para mi primer día de prueba de cricket: la quinta prueba contra Australia en el Oval el 22 de agosto de 1968: El partido de Derek Underwood y el juego que inició una obsesión de toda la vida.

Nos unimos a mi amigo Matthew y a su madre – dos adolescentes, ¿en qué pensábamos, en llevar a nuestras madres? – y tomamos un temprano tren desde lo más profundo de Berkshire. Londres era un lugar grande y extraño donde raramente nos aventurábamos y nunca tan al sur como el SE11. Estábamos a la altura del wicket y los jugadores estaban tan distantes como para estar indistintos, casi perdidos contra la multitud.

Los bateadores ingleses de la Prueba eran casi prelapsarios: Edrich, Milburn, Dexter, Cowdrey y Graveney. D’Oliveira, Knott y los bolos – Snow and Brown, Underwood e Illingworth – estaban llenos de experiencia. Australia había ganado el único partido que quedaba por terminar, en Old Trafford 10 semanas antes, y desde entonces había conservado las cenizas, pero Inglaterra había sido robada por la lluvia dos veces.

Lo que queríamos era ver a Inglaterra batear y construir un gran marcador, preferiblemente por el fornido Colin Milburn y Lord Ted Dexter, o el elegante Tom Graveney. Lo que obtuvimos fue John Edrich, el zurdo fornido que nadie podía acusar de ser apresurado, manteniendo el bateo unido durante todo el largo y caluroso día.

Poco antes del final Graveney salió y Basil D’Oliveira entró: 238 por cuatro no era un gran retorno para cinco horas de bateo en perfectas condiciones. Sabíamos todo sobre Dolly, una selección tardía, y que podría ser elegido para la gira por Sudáfrica ese invierno, pero no nos dimos cuenta de lo importante que eran las entradas para él, si quería impresionar a los seleccionadores, ni lo decidido que estaba a hacerlo. Se anunció a sí mismo con tres choques en el suelo: bang, bang, bang. Y ese fue el día: 272 por cuatro. Llegamos a casa, quemados por el sol y exhaustos casi a medianoche.

D’Oliveira continuó al día siguiente como si su carrera dependiera de ello, llegando a 158; Edrich finalmente salió por 164 e Inglaterra terminó por 494, desde donde podían dirigir el partido.

Durante el fin de semana, Inglaterra se deshizo de los australianos, con el tenaz abridor Bill Lawry desempeñando el papel de Edrich. Cuando llegó al 135, le dio un codazo a Alan Knott, frotando ostentosamente su camisa cuando el jugador de bolos John Snow apeló. Cuando Arthur Fagg lo entregó, Lawry fue visto hablando con él. “¿Cómo estuve fuera, árbitro?”

“LBW”, respondió Fagg flemáticamente. “No podría haber sido… lo golpeé.”

En una soleada quinta mañana, Inglaterra se acercó a la victoria: con 352 victorias, Australia tenía 65 de cinco.

De repente, en el almuerzo, una tormenta inundó el Oval, hasta el tobillo. Sólo pasaron unos minutos antes de que saliera el sol, pero recuerdo que me desesperé: nos habían robado otra vez. Entonces la multitud se materializó en el campo ayudando al personal de campo a barrer el agua y finalmente el suelo estaba en condiciones de jugar. Quedaban 75 minutos: ¿podría Inglaterra tomar cinco wickets en un campo como un pudín?